Mérovingiens et carolingiens

La période des dynasties francophones mérovingienne et carolingienne (450–987) englobe le début du Moyen Âge. Après les 4e et 5e  siècles, lorsque les peuples germaniques ont pénétré dans l’ Empire romain en grand nombre et ont mis fin à l’existence de cet État méditerranéen, les Francs ont joué un rôle essentiel en Gaule en l’unifiant sous leur domination. Les monarques mérovingiens et, plus tard, carolingiens ont créé un régime politique centré sur un espace situé entre la Loire et le Rhin, mais s’étendant au-delà du Rhin et s’étendant sur de vastes régions de l’Allemagne .

1. Origines

1.a. Début de la période franque

Dans le deuxième quart du Ve siècle, divers groupes de Francs se sont déplacés vers le sud. Les Francs-riverains, comme on les surnomme, se sont installés dans la région du Rhin moyen (près de Cologne) et le long des bras inférieurs de la Moselle et de la Meuse, et les Francs de Salian, comme on l’appelait maintenant, ont élu domicile sur la région de la côte atlantique. Dans cette dernière zone, des groupes distincts ont pris possession de Tournai et de Cambrai et ont atteint la Somme . Les Francs de la côte étaient divisés en plusieurs petits royaumes. L’un des groupes les plus connus s’est établi dans et autour de la ville ( urbs ) de Tournai; son roitelet ( regulus ) était Childeric (mort 481/482), qui est traditionnellement considéré comme un proche parent de Merovech , ancêtre éponyme de la dynastie mérovingienne et descendant d’un dieu de la mer. Childeric s’est mis au service de l’empire romain.

1.b. Gaule et Allemagne à la fin du Ve siècle

Avant l’arrivée des Francs, d’autres Allemands étaient déjà entrés en Gaule. La région au sud de la Loire était divisée en deux groupes. Un, les Wisigoths occupent l’Aquitaine , la Provence et la plus grande partie de l’Espagne. Leur roi, Euric (466–484) fut le monarque le plus puissant de l’Ouest. L’autre groupe, les Bourguignons, dominait une grande partie de la vallée du Rhône. Au nord de la Gaule, les Alemanni occupèrent l’Alsace et s’installèrent à l’ouest dans la région située entre les Francs et les Bourguignons, tandis que les premiers immigrants britanniques s’établissaient sur la Péninsule armoricaine (aujourd’hui Bretagne). Des parties importantes de la Gaule ont été gouvernées par Syagrius , un roi romain (rex) avec sa capitale à Soissons.

Malgré l’afflux d’Allemands, dont le nombre a été exagéré, la Gaule, qui faisait partie de l’empire romain depuis environ 500 ans, est restée complètement romanisée. Parce que nombre de ses institutions administratives ont résisté à la crise du Ve siècle, la civilisation romaine traditionnelle de la Gaule a survécu, du moins sous une forme atténuée , en particulier parmi les classes aristocratiques. Le noyau de la vie politique, sociale, économique et religieuse est resté dans la civitas avec les urbsen. En outre, les Allemands eux-mêmes ont été romanisés à des degrés divers. Cette influence était plus forte chez les Bourguignons et les Wisigoths, qui vivaient dans l’empire depuis plus longtemps et s’étaient mêlés à d’autres peuples germaniques que ceux des Francs et des Alémans, récemment entrés dans l’empire; bien qu’ils aient combattu aux côtés ou contre Rome depuis le 3ème siècle. De leur côté, les Bourguignons et les Wisigoths ont souvent été perçus de manière défavorable par les Romains, car ils ont adopté une forme hérétique de christianisme, l’Arianisme. Les Francs et les Alemanni, qui ont conservé des contacts limités avec des Allemands vivant en dehors des limites de l’empire romain, sont restés païens, ce que les Romains considéraient moins sévèrement que l’hérésie.

En effet, les peuples germaniques qui ont pénétré dans la Gaule romaine n’étaient qu’un petit segment du monde germanique. Les Allemands du Nord (Angles, Jutes, Saxons et Frisons) occupaient toujours les régions côtières de la mer du Nord à l’ est du Rhin, tandis que les Thuringiens et les Bavarois divisaient le territoire entre l’Elbe et le Danube. Le monde slave a commencé sur la rive opposée de l’Elbe.

2. Les Mérovingiens / Clovis et l’unification de la Gaule

2.a Expansion franque

Clovis (régna 481 / 482–511), fils de Childeric, unifie la Gaule à l’exception des régions du sud-est. Selon le récit traditionnel très stylisé de Grégoire de Tours, qui est maintenant généralement mis en doute par les spécialistes, Clovis a consolidé la position des Francs dans le nord de la Gaule au cours des années qui ont suivi son accession. En 486, il défit Syagrius, le dernier souverain romain en Gaule. Au cours d’une série de campagnes subséquentes soutenues par un fort soutien gallo-romain, il occupa une région située entre le royaume franc de Tournai, les royaumes wisigothique et bourguignon et les terres occupées par les Francs-ripains et les Alémans, le retirant du contrôle impérial une fois de plus. C’est probablement pendant cette même période qu’il a éliminé les autres rois de Salian. Dans une seconde phase, il s’attaqua avec plus ou moins de succès aux autres peuples germaniques vivant en Gaule. Une poussée alémanienne vers l’ouest fut bloquée, probablement à la suite de deux campagnes – l’une menée par les Francs du royaume de Cologne vers environ 495–496 au Bataille de Tolbiacum (Zülpich), la seconde de Clovis vers 506, après son annexion de Cologne. Clovis étendit ainsi son autorité sur la plus grande partie du territoire des Alemanni. Certains des anciens habitants se sont réfugiés dans le Royaume ostrogothique de Théodoric le Grand , le souverain le plus puissant d’Occident à cette époque.

À la fin des années 490, selon la chronologie traditionnelle, Clovis a absorbé la région située entre la Seine et la Loire (y compris Nantes , Rennes et Vannes), puis s’est déplacé contre le royaume wisigoth. Il a vaincu Alaric II à Vouillé (507). Il annexa l’Aquitaine, entre Loire, Rhône et Garonne, ainsi que Novempopulana, entre Garonne et Pyrénées. Opposé à une hégémonie franque en Occident, Theodoric intervint au nom du roi wisigoth. Il a empêché Clovis d’annexer la Septimanie, sur la Méditerranée entre le Rhône et les Pyrénées, conservée par les Wisigoths. En outre, Clovis a éliminé divers roitelets francs-frans à l’est et uni le peuple franc sous son propre commandement.

Clovis a établi Paris comme capitale de son nouveau royaume, et en 508, il reçut une sorte de reconnaissance de l’empereur Anastase, éventuellement un consulat honoraire, et le droit d’utiliser les insignes impériaux. Ces privilèges confèrent au nouveau roi une légitimité et sont utiles pour obtenir le soutien de ses sujets gallo-romains.

2.b. La conversion de Clovis

Selon Grégoire de Tours, Clovis croyait que sa victoire à Tolbiacum en 496 était due à l’aide du dieu chrétien. Sa sa femme Clotilda l’avait alors encouragé à embrasser le christianisme. Avec le soutien de Bishop Remigius de Reims, dirigeant du Gallo Aristocratie romaine, Clovis s’est converti au christianisme catholique avec environ 3 000 soldats de son armée en 498. Ce récit traditionnel de la conversion a toutefois été remis en question par des spécialistes, notamment à cause des échos de la conversion de Constantin que Grégoire a si clairement intégrés à son histoire.  Les érudits pensent maintenant que Clovis n’a pas été converti jusqu’en 508 et n’a pas été converti directement du paganisme au christianisme catholique, mais a d’abord accepté le christianisme arien. Clovis s’est toutefois converti à la foi catholique et cette conversion a assuré le roi franc des soutiens non seulement de la hiérarchie ecclésiastique mais aussi des chrétiens catholiques romains en général qui constitue la majorité de la population. Cela assura également le triomphe en Gaule du christianisme romain sur le paganisme et l’arianisme et épargnera à la Gaule les longs conflits qui se déroulèrent dans d’autres royaumes germaniques.

3. Les Carolingiens

Les représentants de la dynastie mérovingienne ont continué à détenir le titre royal jusqu’en 751. Les chroniqueurs au service de leurs successeurs, les Carolingiens – comme on les surnommera les Pippinids – ont stigmatisé les Mérovingiens comme des « rois à ne rien faire ». Bien que certains des derniers rois mérovingiens aient hérité le titre en étant enfants et soient morts jeunes, ils ont conservé au moins un certain pouvoir jusqu’au VIIIe siècle et ce n’est que dans les années 720 qu’ils sont devenus de simples marionnettes. Dans le même temps, cependant, le pouvoir effectif était de plus en plus concentré entre les mains des Pippinid, qui, grâce à leurs précieuses propriétés et à leurs fidèles serviteurs, maintenaient le monopole de la charge de maire du palais. A cause de leur prédisposition familiale pour le nom Charles et de la signification de Charlemagne dans l’histoire de la famille, les historiens modernes les ont appelées la dynastie carolingienne .

3.a Charles Martel et Pippin III

La mort de Pippin II en 714 met en péril l’hégémonie carolingienne. Son héritier était un petit-fils confié à la régence de sa veuve, Plectrude. Il y avait une révolte en Neustrie, et Eudes, duc d’Aquitaine, a profité de l’occasion pour augmenter ses avoirs et s’allier avec les Neustriens. Les Saxons ont traversé le Rhin et les Arabes ont traversé les Pyrénées.

3.b. Charles Martel

La situation a été rectifiée par le fils illégitime de Pippin, Charles Martel. Après avoir vaincu les Neustriens à Amblève (716), Vincy (717), et Soissons (719), il s’est fait maître du nord de la Francia. Il a ensuite rétabli l’autorité franque en Gaule méridionale, où les autorités locales n’ont pas pu faire face à la menace islamique; il a arrêté les musulmans près de Poitiers (Bataille de tours; 732) et a profité de cette occasion pour soumettre l’Aquitaine (735–736). Les musulmans se tournèrent ensuite vers la Provence et Charles Martel leur envoya plusieurs expéditions. Dans le même temps, il a réussi à rétablir l’autorité sur les provinces dissidentes du sud-est (737–738), à l’exception de la Septimanie. Enfin, il a rétabli son influence en Allemagne. Au cours de ses nombreuses campagnes militaires, il réussit à faire traverser le Rhin aux Saxons, ramena les Bavarois à la suzeraineté franque et annexa le sud de la Frise et de l’Alemannia. Il a également encouragé les activités des missionnaires, y voyant un moyen de consolider son pouvoir. Charles a notamment soutenu les missionnaires anglo-saxons, notamment Winfrith (le futur Saint- Boniface ), qui a propagé la foi à l’est du Rhin. Le travail des Anglo-Saxons a été sanctionné par la papauté, qui commençait à chercher un soutien à l’Occident alors même que l’importance de Saint- Pierre augmentait chez les Francs. En outre, des liens durables avec l’Angleterre ont amené Boniface à Rome pour la bénédiction papale du travail missionnaire, et ses activités ont renforcé les liens entre le pape et les Francs.

Charles Martel avait soutenu un roi mérovingien, figure de proue, Théodoric IV (règne 721–737), mais à la mort de ce dernier, il se sentit suffisamment en sécurité pour laisser le trône vacant. Sa principale source de pouvoir était un puissant cercle de partisans qui fournissait la majeure partie de ses troupes et devenait l’élément le plus important de l’armée car la dislocation locale du gouvernement avait affaibli le recrutement d’hommes libres. Il les attachait à lui-même par des concessions de terre, qu’il obtenait en puisant dans les vastes avoirs de l’église. Cela lui donna de vastes étendues de terres qu’il céda à vie ( precaria ). Il était ainsi capable de recruter un cercle d’adeptes plus grand et plus puissant que celui qui entoure les autres magnats influents.

3.c. Pippin III

À la mort de Charles Martel (741), les terres et les pouvoirs en sa possession sont partagés entre ses deux fils, Carloman et Pippin III, comme il était de coutume. Cette partition a été suivie d’insurrections infructueuses dans les duchés périphériques qui sont Aquitaine, Alemannia et Bavaria. Le sérieux de ces révoltes, cependant, encouragea Pippin et Carloman à placer sur le trône en 743 la Childerique mérovingienne III , qu’ils trouvèrent commodément dans un monastère.

L’entrée de Carloman dans un monastère en 747 réunis les fonds carolingiens. Pippin, maire du palais qui exerçait de fait un pouvoir sur Francia ou le regnum Francorum («royaume des Francs»), souhaitait désormais être roi. Il a été couronné avec le soutien de la papauté qui, menacée par les Lombards et ayant des problèmes avec Byzance, chercha un protecteur en Occident. Pour atteindre cet objectif, il a envoyé une lettre au pape Zacharias en 750 demanda si celui qui avait le pouvoir ou le titre devait être roi, et il reçut la réponse qu’il désirait. Il se fit alors élire roi par une assemblée de magnats et consacré par les évêques, mettant ainsi fin à l’ autorité nominale du dernier roi mérovingien. Le nouveau pape, Stephen II (ou III), sollicita l’aide de Francia; En 754, à Ponthion, il donna à Pippin le titre de patricien des Romains, renouvela la consécration du roi et consacra les fils de Pippin, Charles et Carloman, donnant ainsi une légitimité générationnelle à la ligne.

En tant que roi, Pippin se limita à consolider le contrôle royal en Gaule, établissant ainsi la base d’une expansion carolingienne ultérieure. Malgré les efforts de Pippin, la situation à la frontière allemande était instable. Le duché de la Bavière, qui avait été donnée à Tassilo III comme bénéfice, obtint son indépendance en 763; plusieurs expéditions ont été incapables de maîtriser les Saxons. De son côté, Pippin a remporté une victoire décisive dans le sud de la Gaule en s’emparant de Septimania aux mains des musulmans (752–759). Il a brisé la résistance de l’Aquitaine , qui a été réincorporée au royaume (760–768). Pippin a fait campagne à deux reprises en Italie contre les Lombards (754–755; 756) sur l’appel du pape et a jeté les bases des États pontificaux avec la soi-disant donation de Pippin. Il a échangé des ambassadeurs avec les grandes puissances de la Méditerranée orientale, l’empire byzantin et le califat de Bagdad. Il poursuivit également un programme de réforme de l’église et de la vie religieuse qu’il avait commencé avec Carloman.

4. Le monde franc

4.a. Allemands et Gallo-Romains

La colonisation des peuples germaniques en Gaule romaine a mis en contact des peuples de deux horizons totalement différents. Les barrières linguistiques ont été rapidement surmontées, les Allemands ayant adopté le latin. Dans le même temps, les noms allemands étaient prépondérants. Bien qu’il y ait eu des difficultés religieuses dans les régions peuplées par des peuples convertis à l’arianisme (visigoths, bourguignons), la conversion éventuelle de Clovis au christianisme catholique a simplifié les choses. Les Allemands installés en Gaule ont pu préserver certaines de leurs propres institutions judiciaires, mais celles-ci étaient fortement influencées par le droit romain. Les premiers souverains , sous influence romaine, ont écrit les coutumes du peuple, en latin (Code de l’Euric, en 470 à 480; Loi salique de Clovis, en 507-511; Loi de Gundobad , en 501 à 515), et de temps en temps, des résumés des droits romains ont été établis pour la population gallo-romaine (Code papian de Gundobad; Bréviaire d’Alaric ). À partir du IXe siècle, ce principe de la personnalité juridique, selon lequel chaque personne était jugée conformément à la loi applicable à son groupe de statut, était remplacé par un système juridique fondé sur le territoire. De multiples contacts dans la vie quotidienne ont donné naissance à une civilisation originale composée d’une variété d’éléments, certains hérités de l’Antiquité, d’autres apportés par les Allemands et d’autres fortement influencés par le christianisme.

4.b. Classes sociales

L’effondrement du pouvoir impérial romain et l’afflux des allemands n’ont pas détruit la vieille aristocratie romaine sénatoriale et terrienne; les rois du 6ème siècle ont appelé ses membres à servir dans l’administration. Une sorte d’aristocratie militaire existait chez les Allemands: au moment de leur installation dans l’empire, ses membres bénéficiaient de recettes fiscales et de terres confisquées à l’aristocratie gallo-romaine ou attribuées par le fisc (trésor royal). Les deux groupes ont rapidement fusionné. Ils partageaient une vie commune, s’acquittant de devoirs publics et religieux et fréquentaient la cour. Au début du 7ème siècle, une aristocratie en place se leva, dont les marques de prestige étaient la possession de la terre et le service au roi et à l’église. Cette aristocratie a gagné en importance lors des conflits entre les souverains mérovingiens. L’ascendance des Pippinidés, la domination carolingienne et les luttes de pouvoir du IXe siècle ont fourni à ces magnats, dont dépendait le pouvoir, un moyen de s’enrichir et d’accroître leur influence politique et sociale.

Parallèlement à cette classe de magnats laïcs, une aristocratie ecclésiastique, issue à la fois de la même famille, détenait à la fois de pouvoir et de terre. L’église s’est retrouvée en possession d’une vaste fortune foncière. Au moins au début du 7ème siècle, l’église bénéficiait fréquemment d’immunité et les droits gouvernementaux étaient conférés aux abbés ou aux évêques.

Il existait apparemment une classe de propriétaires terriens de petite et moyenne taille, dont on sait peu de choses. Il semble que le pouvoir des magnats et les pratiques issues de l’ancien système de favoritisme, associés à un service militaire intensif, aient eu pour effet de réduire la taille de cette classe.

À l’époque mérovingienne, l’esclavage, hérité de l’Antiquité, était toujours une institution viable. Les esclaves continuaient d’être obtenus à la guerre et par le commerce. Mais le nombre d’esclaves diminua sous l’influence de l’église, ce qui encouragea la manumission et chercha à interdire l’esclavage des chrétiens. Sous les Carolingiens, les esclaves en Gaule ne constituaient qu’une classe résiduelle, bien que le commerce des esclaves soit toujours actif. Tirés de plus en plus des territoires slaves (le terme slavus remplaçant le servus traditionnel ), les esclaves étaient une marchandise pour le commerce avec les pays musulmans de la Méditerranée.

4.c. Diffusion du pouvoir politique

Pendant la période d’insécurité et de turbulences qui a marqué la fin de l’époque mérovingienne, les liens de dépendance personnelle, présents dans les institutions tant romaines que germaniques, rivalisaient avec les institutions gouvernementales affaiblies. Au 7ème siècle, ces liens ont pris l’une des deux formes suivantes: éloge (un homme libre s’est placé sous la protection d’un seigneur plus puissant pendant toute sa vie) et contrat précaire (un puissant seigneur reçoit certains services en contrepartie de l’utilisation de ses terres pour une durée limitée dans des conditions avantageuses). Au 8ème siècle, les Pippinidés ont élargi leur cercle personnel de disciples. Charlemagne cherchait à établir un lien personnel avec l’ensemble de la population libre par des serments de loyauté. Il a encouragé une augmentation du nombre de vassaux royaux et leur a donné des fonctions administratives. Toutefois, au cours des luttes de pouvoir du IXe siècle, certains services administratifs sont devenus héréditaires, bien que cela représente une distorsion de la relation vassalique. De plus, avant la fin du siècle, un homme pouvait se placer en vassalité auprès de plusieurs seigneurs. Enfin, l’usurpation des pouvoirs gouvernementaux a conduit à la formation de principautés territoriales, entraînant un affaiblissement considérable de l’autorité royale .


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