Pourquoi le Japon a-t-il attaqué Pearl Harbor?

Au moment où le premier bombardier japonais est apparu au-dessus de Pearl Harbor, le 7 décembre 1941, les tensions entre le Japon et les États-Unis avaient augmenté pendant une bonne partie de la décennie, rendant la guerre inévitable.

Lorsque des bombardiers japonais sont apparus dans le ciel de Pearl Harbor le matin du 7 décembre 1941, l’armée américaine n’était absolument pas préparée à l’attaque surprise dévastatrice, qui a radicalement modifié le cours de la Seconde Guerre mondiale , en particulier dans le théâtre du Pacifique. Mais il y avait plusieurs raisons principales au bombardement qui, avec le recul, le rendent presque inévitable.

Les tensions ont commencé pendant la Grande Dépression

Avant l’attaque de Pearl Harbor, les tensions entre le Japon et les États-Unis montaient depuis plus d’une décennie.

La nation insulaire du Japon, isolée du reste du monde pendant une grande partie de son histoire, s’est lancée dans une période d’expansion agressive au tournant du XXe siècle. Deux guerres couronnées de succès, contre la Chine en 1894-95 et la guerre russo-japonaise en 1904-1905 , ont alimenté ces ambitions, tout comme la participation réussie du Japon à la Première Guerre mondiale (1914-18) aux côtés des Alliés.

Pendant la Grande Dépression des années 1930, le Japon a cherché à résoudre ses problèmes économiques et démographiques en forçant son chemin vers la Chine, à partir de 1931 avec une invasion de la Mandchourie. Lorsqu’une commission nommée par la Société des Nations a condamné l’invasion, le Japon s’est retiré de l’organisation internationale; il occupera la Mandchourie jusqu’en 1945.

En juillet 1937, un affrontement au pont Marco Polo de Pékin a déclenché une nouvelle guerre sino-japonaise. En décembre de cette même année, après que les forces japonaises eurent capturé Nanjing (Nankin), la capitale du Parti nationaliste chinois, ou Guomindang (Kuomintang), elles ont procédé à six semaines de massacres et de viols désormais tristement célèbres comme le massacre de Nanjing.

Les États-Unis tentaient de stopper l’expansion mondiale du Japon

À la lumière de ces atrocités, les États-Unis ont commencé à imposer des sanctions économiques contre le Japon, notamment des embargos commerciaux sur les exportations d’aéronefs, de pétrole et de ferraille, entre autres marchandises clés, et ont apporté un soutien économique aux forces de Guomindang. En septembre 1940, le Japon signe le Pacte tripartite avec l’Allemagne et l’Italie, les deux régimes fascistes alors en guerre contre les Alliés.

Tokyo et Washington ont négocié pendant des mois avant l’attaque de Pearl Harbor, sans succès. Alors que les États-Unis espéraient que des embargos sur le pétrole et d’autres produits clés conduiraient le Japon à stopper son expansionnisme, les sanctions ont en fait convaincu le Japon de rester sur ses positions et ont attisé la colère de son peuple contre l’ingérence continue de l’Occident dans les affaires asiatiques.

Pour le Japon, la guerre avec les États-Unis était devenue inévitable pour défendre son statut de grande puissance mondiale. Parce que les chances étaient contre eux, leur seule chance était l’élément de surprise.

Détruire la base de Pearl Harbor signifierait que le Japon contrôlait le Pacifique

En mai 1940, les États-Unis avaient fait de Pearl Harbor la base principale de leur flotte du Pacifique. Comme les Américains ne s’attendaient pas à ce que les Japonais attaquent en premier à Hawaï, à quelque 4 000 milles du continent japonais, la base de Pearl Harbor est restée relativement sans défense, ce qui en fait une cible facile.

L’amiral Yamamoto Isoroku a passé des mois à planifier une attaque visant à détruire la flotte du Pacifique et à détruire le moral de l’US Navy, afin qu’elle ne puisse pas riposter alors que les forces japonaises commençaient à avancer sur des cibles à travers le Pacifique Sud.

L’attaque surprise du Japon sur Pearl Harbor entraînerait les États-Unis hors de l’isolement et dans la Seconde Guerre mondiale, un conflit qui se terminerait par la capitulation du Japon après le bombardement nucléaire dévastateur d’Hiroshima et de Nagasaki en août 1945.

Au début, cependant, l’attaque de Pearl Harbor semblait être un succès pour le Japon. Ses bombardiers ont touché les huit cuirassés américains, coulant quatre et endommageant quatre autres, détruit ou endommagé plus de 300 avions et tué quelque 2400 Américains à Pearl Harbor.

Les forces japonaises ont continué à capturer une série de possessions coloniales occidentales actuelles et anciennes au début de 1942 – y compris la Birmanie (aujourd’hui Myanmar), la Malaisie britannique (Malaisie et Singapour), les Indes néerlandaises (Indonésie) et les Philippines – leur donnant accès à ces les abondantes ressources naturelles des îles, dont le pétrole et le caoutchouc.

Mais l’attaque de Pearl Harbor avait échoué dans son objectif de détruire complètement la flotte du Pacifique. Les bombardiers japonais ont manqué des réservoirs de pétrole, des sites de munitions et des installations de réparation, et aucun porte-avions américain n’était présent lors de l’attaque. En juin 1942, cet échec est venu hanter les Japonais, les forces américaines remportant une victoire majeure lors de la bataille de Midway , renversant de manière décisive le cours de la guerre dans le Pacifique.


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