Pourquoi les feuilles changent-elles de couleur en automne?

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles les feuilles changent de couleur à l’automne, mais les principaux facteurs contributifs sont les heures de clarté et les heures de nuit plus longues, ainsi que la manière dont ces facteurs affectent le processus chimique à l’intérieur de chaque feuille.

Tout se résume aux pigments biologiques (également appelés « biochromes »), qui sont des substances moléculaires qui se manifestent chez les êtres vivants sous forme de couleurs spécifiques en absorbant ou en réfléchissant les longueurs d’onde de la lumière.

Vous savez peut-être déjà quelque chose à propos de la chlorophylle – c’est le pigment vert produit par les plantes au cours du processus de photosynthèse. Certains des autres pigments présents dans les plantes sont les caroténoïdes, responsables des couleurs oranges, et les anthocyanes, qui produisent des feuilles rouges et violettes. Bien que la chlorophylle et les caroténoïdes soient présents tout au long de la saison de croissance, la plupart des anthocyanines sont produites exclusivement à la fin de l’été et au début de l’automne.

À mesure que les jours raccourcissent et que les nuits deviennent plus longues, la quantité de lumière nécessaire à la photosynthèse diminue et la production de chlorophylle s’interrompt progressivement. En l’absence de nouvelle chlorophylle, la couleur verte caractéristique des feuilles commence à se décomposer et à disparaître. Ce mécanisme « démasque » essentiellement les couleurs des caroténoïdes et des anthocyanes qui se cachaient en dessous.

Les dernières heures d’ensoleillement sont le facteur le plus important ayant une incidence sur les couleurs changeantes du feuillage, mais la température et l’humidité peuvent également jouer un rôle dans l’intensité de ces expositions saisonnières. Par exemple, des journées chaudes et ensoleillées associées à des nuits fraîches et douces sont une recette de brillance particulièrement puissante.

L’élévation et le type d’espèces d’arbres sont deux autres facteurs qui influent sur le choix du moment du feuillage d’automne. Les arbres situés en haute montagne risquent de changer de couleur plus rapidement que leurs homologues de la vallée situés à la même latitude.


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