Vladimir Ier et la christianisation

Le but de ce cours est de décrire le passage de la culture païenne au christianisme orthodoxe sous la domination de Vladimir Ier.

Vladimir Ier

Vladimir Ier, également connu sous le nom de Vladimir le Grand ou Vladimir Sviatoslavich le Grand, a régné sur Rus’ de Kiev de 980 à 1015 et est célèbre pour avoir christianisé ce territoire pendant son règne. Avant d’obtenir le trône en 980, il avait été le prince de Novgorod pendant que son père, Sviatoslav de la dynastie Rurik, régnait sur Kiev. Pendant son règne en tant que prince de Novgorod dans les années 970, et au moment où Vladimir a revendiqué le pouvoir après la mort de son père, il avait consolidé le pouvoir entre l’Ukraine moderne et la mer Baltique. Il a également réussi à renforcer ses frontières contre les incursions de nomades bulgares, baltes et orientaux pendant son règne.

Les premiers mythes de la christianisation

Le territoire d’origine de Rus était composé de centaines de petites villes et régions, chacune avec ses propres croyances et pratiques religieuses. Beaucoup de ces pratiques étaient basées sur des traditions païennes et localisées. La première mention de toute tentative d’apporter le christianisme à Rus apparaît vers 860. Le patriarche byzantin Photios a écrit une lettre en 867 qui décrivait la région de Rus juste après la guerre Rus’-Byzantine de 860. Selon Photios, de la région semblait enthousiasmé par la nouvelle religion et il prétend avoir envoyé un évêque pour convertir la population. Cependant, ce fonctionnaire de bas rang n’a pas réussi à convertir la population de Rus’ et il faudrait encore vingt ans avant qu’un changement significatif des pratiques religieuses ne se produise.

Les histoires concernant ces premières missions byzantines à Rus au cours des années 860 varient considérablement et il n’y a aucun document officiel pour étayer les affirmations des patriarches byzantins. Tous les habitants des petits villages qui adoptaient les pratiques chrétiennes auraient dû faire face aux craintes de changement de leurs voisins.

Vladimir Ier et sa montée en puissance

Le principal acteur de la christianisation du monde russe est traditionnellement considéré comme Vladimir I. Il est né en 958, le plus jeune de trois fils, du roi de Russie Sviatoslav. Il accède au poste de prince de Novgorod vers 969 tandis que son frère aîné, Yaropolk, devient l’héritier désigné du trône à Kiev. Sviatoslav est décédé en 972, laissant derrière lui une scène politique fragile parmi ses trois fils. Vladimir a été contraint de fuir en Scandinavie en 976 après que Yaropolk eut assassiné leur frère Oleg et pris violemment le contrôle de Rus’.

Vladimir s’est enfui vers son parent Haakon Sigurdsson, qui dirigeait la Norvège à l’époque. Ensemble, ils ont rassemblé une armée avec l’intention de reprendre le contrôle de Rus et d’établir Vladimir comme chef. En 978, Vladimir est retourné à Rus’ de Kiev et a réussi à reprendre le territoire. Il a également tué son frère Yaropolk à Kiev au nom de la trahison et, à son tour, est devenu le dirigeant de tout  Rus’ de Kiev.

Constantinople et conversion

Vladimir a passé la décennie suivante à étendre ses avoirs, à renforcer sa puissance militaire et à établir des frontières plus solides contre les invasions extérieures. Il est également resté un païen pratiquant pendant ces premières années de son règne. Il a continué à construire des sanctuaires pour les dieux païens, a voyagé avec plusieurs épouses et concubines et a probablement continué à promouvoir le culte du dieu du tonnerre Péroun. Cependant, la Chronique primaire (l’un des rares documents écrits à cette époque) déclare qu’en 987 Vladimir a décidé d’envoyer des envoyés pour enquêter sur les différentes religions voisines de Rus’ de Kiev.

Selon la documentation limitée de l’époque, les envoyés qui sont revenus de Constantinople ont rapporté que les festivités et la présence de Dieu dans la foi chrétienne orthodoxe étaient plus belles que tout ce qu’elles avaient jamais vu, convaincant Vladimir de sa future religion.

Une autre version des événements prétend que Basile II de Byzantine avait besoin d’un allié militaire et politique face à un soulèvement local près de Constantinople. Dans cette version de l’histoire, Vladimir a demandé un mariage royal en échange de son aide militaire. Il a également annoncé qu’il christianiserait Rus’ de Kiev si on lui offrait le mariage qu’il souhaitait. Dans les deux versions des événements, Vladimir a rivalisé pour la main d’Anna, la sœur de l’empereur byzantin au pouvoir, Basile II. Afin de l’épouser, il a été baptisé dans la foi orthodoxe avec le nom de Basil, un clin d’œil à son futur beau-frère.

Il est retourné à Kiev avec son épouse en 988 et a détruit tous les temples et monuments païens. Il a également construit la première église en pierre à Kiev nommée l’église de la dîme à partir de 989. Ces mesures ont confirmé une alliance politique profonde entre l’Empire byzantin et Rus’ pour les années à venir.

Baptême de Kiev

À son retour en 988, Vladimir a baptisé ses douze fils et de nombreux boyards en reconnaissance officielle de la nouvelle foi. Il a également envoyé un message à tous les habitants de Kiev, riches et pauvres, pour qu’ils se présentent au Dniepr le lendemain. Le lendemain, les habitants de Kiev qui sont apparus ont été baptisés dans la rivière pendant que les prêtres orthodoxes priaient. Cet événement est devenu connu sous le nom de Baptême de Kiev.

Les soulèvements païens se sont poursuivis tout au long de la Rus’ de Kiev pendant au moins un siècle. De nombreuses populations locales ont violemment rejeté la nouvelle religion et un soulèvement particulièrement brutal s’est produit à Novgorod en 1071. Cependant, Vladimir est devenu un symbole de la religion orthodoxe russe et, à sa mort en 1015, ses parties du corps ont été distribuées dans tout le pays pour servir de reliques sacrées.


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